银河将与仙女相撞

美国国家航空航天局5月31日发布的研究结果显示,银河系40亿年后将与仙女座星系相撞,可能“合并”成一个星系。

撞击可能改变太阳系的轨道和在银河系中的相对位置,不会摧毁太阳系和地球。

“仙女”拥吻“银河”

航天局研究人员以“哈勃”太空望远镜观测数据为依据,推断仙女座星系正以大约每小时40万公里的速度“奔向”银河系,大约40亿年后相撞。

研究小组组长、美国太空探测科学研究所成员鲁兰德·范德马雷尔说,数据分析结果显示,仙女座星系将与银河系“迎面相撞”。航天局新闻稿以击打棒球的动作作比,说银河系像是球棒,正等待飞来的棒球。只是,那是一颗“快速球”,以它的速度,一小时内可以从地球抵达月球。

研究人员推断,银河系与仙女座星系“亲密接触”后,还将与三角座星系相撞。三角座星系先撞到银河系的机会不大。

仙女座星系又称M31,是银河系“近邻”,距离大约250万光年。人类1000多年前已经观测到仙女座星系,一度认定为星云。美国天文学家埃德温·哈勃1924年发现仙女座星系的造父变星,一些天文学者随后确认仙女座星系独立于银河系。

相撞后将合二为一

研究人员以观测数据建立计算机模型,推断银河系与仙女座星系相撞后将合二为一,形成一个新的椭圆形星系。这一过程需要大约20亿年。

美国哥伦比亚大学研究人员古尔蒂娜·贝斯拉说:“模型显示的最坏状况是,仙女座星系正面撞上银河系,(星系内)恒星散射至不同(的运行)轨道。”

“银河系将失去现在像煎饼一样的扁平形状,”贝斯拉说,“两个星系的核心部分将合二为一,恒星随机进入新轨道,构成一个椭圆形的星系。”

研究人员说,星系内恒星分布较散,恒星相撞的概率不大,太阳系、包括地球不太可能遭受破坏性影响。计算机模型显示,新星系中,太阳系的位置距星系核心区域比现在更远。

100多年前预测

天文学家解释,受星系间一些暗物质引力作用,星系相撞多次发生。一些天文学家100多年前预测,银河系可能与仙女座星系相撞。只是,仙女座星系以切线运动,轨迹难以精确估测,无法推断是迎面撞到银河系,还是轻轻擦过。

研究小组成员杰伊·安德森说,借助哈勃太空望远镜,研究人员选定仙女座星系的一片区域,凭借5至7年的观测数据完成运动轨迹演算。太空探测科学研究所成员桑格莫·托尼·索恩说:“涉及银河系和仙女座星系未来命运的猜想存在大约一个世纪,我们终于就今后数十亿年(两个星系之间)将发生的大事有了清晰认识。”