探测器揭示小行星“贝努”最详细图像

科技日报北京6月20日电 (记者刘霞)据英国《新科学家》网站近日报道,美国国家航空航天局(NASA)的“源光谱释义资源安全风化层辨认”(OSIRIS-Rex)探测器,在最接近小行星“贝努”(Bennu)之处,捕捉到了其迄今最详细的图像。

该图像拍摄于13日,那时OSIRIS-Rex探测器正在距离小行星表面0.6公里的地方进行第二次绕轨运行。团队说,这是太阳系内航天器绕一颗小行星运行最近的轨道。这一距离打破了该航天器于2018年12月第一次绕轨运行时创下的纪录,当时航天器距小行星约1.3公里。

图像显示,“贝努”上一半的岩石被阳光照亮;另一半则被阴影遮住。“贝努”上最大的巨石从其南半球突出出来,这一点也很明显。

OSIRIS-Rex是NASA首个小行星采样返回任务,于2016年9月发射,2018年12月3日抵达“贝努”。初步调查结果显示,“贝努”上充满水,表面覆盖巨石,满是洞穴。与我们去过的其他小行星不同,“贝努”上充满了水合矿物质,水被锁定在这些水合矿物质的分子结构中。

OSIRIS-Rex旨在帮助科学家更好地了解太阳系早期的情况,以及像“贝努”这样的小行星在向地球输送水和生命化学组成方面所起的作用。因此,发现水的踪迹不啻为一个“大事件”。

“贝努”体重780亿公斤,每6年接近地球一次。科学家们认为,“贝努”原本是一颗更大的小行星的一部分。这个母体是一颗宽约100公里的小行星,位于火星和木星之间的主小行星带上。数十亿年前,它遭遇了一次巨大撞击,产生的碎片聚合在一起形成了“贝努”。大约7亿年—20亿年前,“贝努”离开了这颗小行星。

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