美能源部扩大钚-238燃料生产线:已用30年

钚-238是一种理想的动力源,有以下几个原因,半衰期为88年,这意味着可以在这期间保持较好的能量输出

据国外媒体报道,科学家混合镎氧化物与铝参与制造镎-238,并通过迅​​速衰变成钚-238。科学家开始制造已经中断生产近30年的钚-238燃料,这是美国宇航局深空探测等任务道路上的一个里程碑。钚-238(PU-238)是一种放射性元素,可通过衰变释放能量,其被用于深空探测的动力来源。超过30个深空任务已经使用了钚-238作为能量来源,其中包括旅行者号探测器,它在20世纪70年代探索太阳系外侧行星。

在冷战期间,在南卡罗来纳州的萨凡纳河工厂开始生产钚-238,这些反应堆在1988年被关闭了,之后美国一直没有再生产新的核材料,但是美国仍然有能力进行生产。美国能源部橡树岭国家实验室核安全和同位素技术部主管鲍勃认为,之后美国生产空间飞行任务所需的钚-238主要来自俄罗斯,因为俄罗斯可以提供,所以美国就不生产了,这样可以降低成本。不过,俄罗斯后来也停止了生产。

两年前,美国宇航局开始资助一个新的项目来生产钚-238,美国能源部办事处每年提供大约1500万美元来支持项目。钚-238是一种理想的动力源,有以下几个原因,半衰期为88年,这意味着可以在期间保持较好的能量输出。世界核协会的消息称,钚-239更强大,具有24110年的半衰期。在使用核燃料时,飞船上也需要进行屏蔽,但这些核燃料屏蔽比较容易,关键仪器设备没有受到影响。

目前科学家已经创造50克(1.8盎司)的钚-238,美国能源部认为目前萨凡纳河工厂的研究堆需要改进,接着科学家将测试样品的纯度并扩大生产规模。一旦我们实现自动化和扩大生产,美国宇航局将有足够的深空燃料可以使用,生产放射性同位素动力系统,用于各种深空探测器。(罗辑/编译)

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