华盛顿邮报:人工智能时代下的仓库镇守者

2018-09-12 14:01 华盛顿邮报
 

  【环球网科技综合报道】25岁的邹瑞是一名在中国电子商务巨头京东位于上海附近的高度自动化仓库工作的工程师。

  上海-在足有七个足球场大小的仓库内,数百个机器人每天装载大约20万箱货物,并将它们运送到位于中国各地的客户手中。但是这样庞大的仓库仅雇佣了四名员工。

  25岁的邹瑞就是其中之一,他是一位声音温和的工程师,在他8小时班次中的大部分时间里,他站在New Balance运动鞋的货架旁,监控一条乳白色的机械臂。机械臂像啄米的公鸡一样上下跳动,用装有吸盘的机械手抓住包裹,然后将它们放入传送带上的集装箱中。

  如果运行中出现了问题,邹瑞会立刻解决。其他时候,他只需在一个活页夹上记录机械手臂的运行情况,以便于他的上司在远程就能了解。或者和同事在网上聊天,他们分别是两位男士和一位女士,都与他年龄相仿。

  在这里,邹瑞远离他位于安徽省东部有着玉米田的老家,远离他往昔挤满了100多人的工作旧址的喧嚣。 但他并不觉得孤独。

  “我不会感到孤独,”他说,“因为有机器人。”

  邹瑞在中国电子商务巨头京东(JD.com)工作,该公司称这个位于上海郊区的仓库是世界上自动化程度最高的仓库之一。分析师表示,从这里我们可以窥探到中国及其他地区人工作业的未来——仅雇佣少数员工管理机器,而不再需要大量工人。

  但京东集团董事局主席兼首席执行官刘强东希望在中国,这样一个曾经被称为廉价劳动力中心的国家,进一步发展这个高科技概念。

  “我希望我的公司有一天会实现100%自动化,”刘强东在4月份参加于马德里举行的零售会议上说。 “不需要再大量雇佣人工。”

  

  京东的一名员工几乎独自在位于上海附近的庞大仓库工作。

  

  分析师表示,京东提供了对全球人工作业未来的展望——雇佣少数人管理、使用复杂的机器。

  京东位于上海附近的仓库是一个为公司提供学习资源的实验室——该公司去年的营业额为557亿美元,稍稍下降1,800万美元。 公司的高管们希望该仓库能够成为其对抗竞争对手阿里巴巴和亚马逊的一个“不太秘密”的武器,鉴于它们也在竞相开发下一代电子商务的超级机器。

  京东旨在完善其技术,将它们应用到位于中国、泰国和印度尼西亚的数百个仍然雇佣成千上万人工的仓库,并最终将该系统售卖给想要缩减劳动力成本的企业。

  截至今天,京东在亚洲雇佣了约16万名全职员工。 在接下来的十年里,刘强东表示他希望看到这个数字减少至8,000名拥有更高薪水且每天只需工作2-3小时的员工。

  他于今年春天表示,这些工作将“更轻松,更有趣,更安全”。

  京东于6月与谷歌签署了协议,谷歌宣布计划向该公司投资5.5亿美元。

  京东的首席战略官廖建文当时表示“这标志着全球零售业现代化进程中的重要一步”。

  京东今年还与沃尔玛合作开设了第一家中国线下店,消费者可以用智能手机付款。

  与谷歌的合作预计将大幅增加商品搜索引擎-谷歌购物的用户,并加强谷歌美国公司与亚马逊在美国本土的竞争,亚马逊已在全球部署了超过10万台其自有品牌的机器人。

  亚马逊于2014年推出了其机器人计划,尚未拥有任何完全自动化的仓库,但其配送中心管理的包裹种类比JD的“四人仓库”更多。(亚马逊的首席执行官Jeffrey P. Bezos也是华盛顿邮报的所有者。)

  在邹瑞工作的仓库中,安装有图像扫描仪的机器处理所有的货物,这些机器主要是手机和相机以及其他矩形的电子设备。

  包裹在高速传送带上前进。遍布整个仓库网络的机械臂将它们放在正确的轨道上,用塑料或纸板包裹起来,然后将它们放在称为“小红人”的电动冰球上——这个昵称的灵感来自于小黄人电影中的精灵生物。

  运送包裹的小红人被放在一个类似巨大棋盘的地板上,然后将它们从滑槽中塞进麻袋里。 轮轴上的计算机化货架取回货物并将其运输到卡车上,大部分订单在消费者下单后的24小时内发货。

  尽管在一系列工作中人工操作依然优于机器 - 例如,抓起各种形状和大小的物品——但经济学家预测,京东和其他电子商务企业正在引领一场转变,这将取代全球零售和制造业的数百万工人。

  探讨人工智能如何重塑劳动力市场的《机器人的崛起》一书的作者马丁福特说“我认为人工智能技术将广泛渗透到各领域”,“这种趋势绝对是不可避免的,它将比人们想象的更具破坏性。”

  福特表示,一系列重复性工作岗位将会消失——全球咨询公司麦肯锡预测,到2030年,机器人可以取代近三分之一的美国劳动力——并且将有一批新的高技能岗位出现。

  京东在亚洲雇佣了大约16万名全职员工,但其首席执行官刘强东希望削减这一数字。

  对于能够编程和监控机器的工人,以及具有卓越沟通能力的管理人员的需求预计会增加。 (人工智能难以具备同理心)

  专注于供应链自动化的初创公司XYZ Robotics的首席技术官Peter Yu表示,员工不应该为这种变化感到担忧。

  他说,自动化将在减少枯燥无聊的工作的同时创造更高薪、更有意思的工作。Yu表示,美国大约有908,000名仓库员工(并非全部从事电子商务工作),他们本身也未必有社交活动。

  “他们必须到处跑来跑去拾取物品,”Yu说。“他们没有太多时间与其他人交流。”

  在京东,旧金山公司机器人研究负责人程晖表示,市场力量激化了自动化制高点之争。

  他说,中国正在努力解决劳动力短缺问题。

  该国于1979年至2016年实施独生子女政策,大幅减少了今天的年轻求职者人数,使工人有更多的资本来要求更高的工资和更好的福利。

  政府官员承认,该政策抑制了人口增长,使公司招聘变得更加艰难、人力成本更加昂贵。

  福建省统计局人口普查副主任姚美雄估计,2030年中国年轻劳动力(20至34岁)将达到2.21亿,比2010年下降1.04亿。

  “物流人才库并没有像我们需要的那样快速增长,”京东的员工Cheng表示,“从这个角度来看,自动化将有助于缓解这种需求。”

  对于邹瑞来说,找到一份在京东的第一个全自动仓库的工作感觉就像是获得了升职。

  他于2017年8月开始工作,此前他就职于另一个配送中心——实现了90%的自动化—— 他的职责是确保货物按时发送。(他说,由于合同中的保密条款,他不便谈论工资。)

  “机器人减少了枯燥无聊的工作,”邹瑞说。

  他并不担心机器会取代所有工作岗位。 毕竟,他的角色在一年多前尚不存在。

  邹瑞记得他十几岁时第一次在网上购物:买一件定制的篮球运动衫。

  “这是未来,”他想,这似乎比与父母卖玉米更有趣。

  他选择就读于家乡附近的商学院,但高等教育并没有帮助他为在京东的具体工作做好准备。面对技术发展地突飞猛进,邹瑞现在每两个月参加一次培训。

  他说,除了工作之外,他喜欢与女友一起吃面条和在乡村小路上开车闲逛。他向往着结婚生子,并继续在电子商务领域建立自己的职业生涯,“这是一个拥有广阔前景的行业。”

  “我想推动这项技术的普及,”邹瑞说。“我想推动它在更广泛领域的应用。”

责编:王楠
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