史前大象因资源之争灭绝?因其太容易捕杀

2018-12-29 08:47 网易科技

  在700万前到450万年前之间,许多犀牛、剑齿虎和其他动物,甚至是小熊猫,都在美国田纳西州东北部的格雷化石遗址(Gray Fossil Site)留下了化石骨骼。但是,与该遗址最大的发现相比,这些化石依然显得相形见绌。科学家们在这里发现了近500万年前的乳齿象骨架,几乎完美无暇。东田纳西州立大学古生物学家克里斯⋅维嘉(Chris Widga)说:“这真是太棒了。”

  图1:哥伦比亚长毛象(Mammuthus columbi)、美洲乳齿象(Mammut americanum)以及嵌齿象(Cuvieronius)都属于史前大象群体,它们曾在北美和欧亚大陆,直到最后一个冰河时代灭绝

  这头远古巨兽被称为厄尼(Ernie),它的体型十分巨大,在2015年被发现后不久,科学家认为其生前体重可达16吨。它的名字来自于音乐家田纳西⋅厄尼⋅福特(Tennessee Ernie Ford)。后来研究人员把这头乳齿象的体重估算降到了10.5吨,但名字被保留了下来。

  厄尼仍然是迄今在北美发现的最大乳齿象,现代平均重达6吨的非洲大象与其相比,就像是个侏儒。今年10月份,研究人员在阿尔布开克召开的脊椎动物古生物学会会议上报告说,在今年冬天之前,挖掘人员将挖掘厄尼的剩余骨骼,以期将这头古老巨兽重新组合起来。厄尼是曾经在地球上游荡的远古大象中一个分支。科学家们在整个北半球发现了乳齿象及其亲属猛犸象的遗骸,它们包括被埋在阿拉斯加永久冻土层的巨大象牙,还有西伯利亚的木乃伊化猛犸幼象。

图2:这些足骨来自于名为厄尼的乳齿象,它的肩高为3.2米,是北美发现的最高乳齿象

  现在,研究人员正将这些零散的发现整合起来,形成了一幅关于猛犸象和乳齿象生命与死亡的更清晰画卷。科学家们正在探索这些巨型食草动物在陆地上漫步时所吃的食物,以及随着气候变化以及冰河时代(大约在11700年前)的结束,它们是如何与包括人类在内的其他动物竞争生存资源的。

  这些谜团的线索在于古老的牙齿和骨骼上。北美乳齿象牙齿上的小划痕表明,它们根据所处环境的不同,吃草、树枝和其他植物,食物的多样化令人吃惊。最近一项对欧洲猛犸象骨骼化学成分的分析显示,随着气候变暖,这些动物可能在食物来源不断减少的困境中挣扎,这可能加速了猛犸象的灭亡。

  目前已经发现的已知猛犸象和人类共存遗址中,可以看出早期的美洲大陆人类是如何聚集在一起猎杀猛犸象的,以及他们如何最大限度地利用这种巨大动物的肉来养活自己的。科学家们希望更好地了解灭绝大象在古代生态系统中的作用。加拿大麦克马斯特大学的遗传学家和人类学家亨德里克⋅波因纳(Hendrik Poinar)指出:“在人类到来之前以及之后,这些大型草食动物是如何应对气候变化的?这些大象的适应能力有多强?”

  这些答案甚至可以帮助生物学家获得更多经验教训,以帮助现代大象应对栖息地萎缩和狩猎压力上升的问题。

图3:图中(上部)是现代非洲大象的下腿骨,与田纳西乳齿象厄尼的下腿骨化石相比显得异常纤细

责编:黎晓珊
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