科学家取得新突破:或能逆转细胞老化

2017-10-01 10:17:00 新浪科技 分享
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  10月1日消息,据国外媒体报道,科学家研发了一种可逆转细胞老化的技术。研究人员在寻找儿童早衰症的疗法时,意外取得了这项重大突破。专家认为,此次发现将改变我们对衰老的理解和治疗方法。该研究的首席调查员、休斯顿卫理公会研究所心血管科学分部主席约翰·库克博士(Dr John Cooke)称,两者有着天壤之别。

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资料图

  “我们分析了许多象征衰老的细胞标记物,没想到我们的方法会对它们产生如此巨大的影响。”

  “我们显著提高了细胞的增殖能力,阻止炎症蛋白质的产生。利用我们研发的疗法,我们观测的细胞衰老标记物全都得到了逆转。”

  他们将儿童早衰症作为研究对象,因为这种疾病可帮助人们加速了解人体细胞的衰落过程。

  “患病儿童在13至15岁时便会死于心脏病和中风。”库克博士指出。“虽然现有疗法也有一定效果,但平均只能延续一两年的寿命。我们希望既能改进患儿的生活质量、又能延长他们的寿命,因此我们对患儿的细胞展开研究,看看是否能改善他们的细胞功能。”

  库克博士及其团队主要研究的是染色体端粒。端粒位于染色体末端,相当于细胞的计时器,对染色体功能有着重要作用。随着年龄增长,端粒会逐渐磨损、缩短,对我们的剩余寿命进行倒计时。

  研究人员发现,早衰症患儿细胞内的染色体端粒比常人要短。因此他们猜想,如果增加其端粒长度,也许就能改善细胞功能、以及细胞分裂和应对压力的能力。

  “我们的染色体端粒都会随着时间流逝而磨损,这些患儿经历的一切都会在我们身上出现。”库克说道,“如果能逆转这些患儿体内细胞染色体端粒的磨损、并延长其长度,就能解决许多衰老引发的问题。”

  为此,研究人员采用了一种名为RNA疗法的技术。他们将特定的RNA送入细胞中,促进端粒酶的生成。这可以向细胞传达“需要延长染色体端粒”的信息,剩下的工作就交由细胞自己完成。该蛋白质只要在细胞中停留几天,就足以对细胞的寿命和功能产生显著影响。

  库克博士称,RNA端粒酶竟有如此出色的效果,令他们十分意外。

  “此次研究最出乎意料的就是端粒延长技术对细胞的显著影响。细胞的功能和分裂都更加正常。我们既延长了细胞寿命,又改善了细胞功能。”

  库克博士表示,他希望这种技术能被转化为实际工具,并将在接下来几年间加速予以实现。

  “作为一名医生,我遇到的很多疾病都是由衰老导致的。衰老会大大增加患心血管疾病的风险。约三分之一的美国人曾受中风与心脏病之苦。如果能解决这一问题,就能治好多种疾病。”

  此次研究针对的是如何逆转早衰症患儿体内的细胞衰老,而不是基因变异如何引发这一疾病。

  “这些患儿就像正常孩子一样,也爱玩耍,也有梦想。他们也想长大成人,成就一番事业。”库克说道,“但他们做不到这一点,因为没有机会。这个理由足以迫使我们努力寻找治疗手段。”

  库克博士指出,衰老并非不可逆,而他们的研究已经在这方面取得了很大进展。

  “我们至少可以阻止或减缓加速衰老的过程,这正是我们的研究方向。”库克说道。“接下来,我们要将这一疗法向临床推广。为此,我们计划对现有的细胞疗法进行改进。我希望能找到适合那些患儿们的疗法,这个需求尚未得到解决。”

责编:陈健