NASA:土卫二或存在海洋生命

2017-04-14 10:21:00 环球网 分享
参与

  【环球科技综合报道】美国宇航局(NASA)本周四宣布研究发现,为土星第六大卫星“土卫二”(Enceladus)和木星第四大卫星“木卫二”(Europa)存在地球以外生命迹象提供了最新证据。研究人员认为,“土卫二”几乎具备所有存在外星生命的已知要件。

  NASA方面称,根据土星探测器卡西尼号(Cassini)回传数据,“土卫二”表面冰层下喷出的水气羽流中含有大量氢分子,研究人员推测,这源于“土卫二”的海洋与岩石内核产生热液反应。若推测无误,“土卫二”的海洋可能也存在孕育生命的重要化学物质甲烷。

  

  图1:此图展示了卡西尼在2015年穿过土卫二的羽流。卡西尼和哈勃有关于新海洋世界的发现将有助于地球之外生命的未来探测和一个更广范围上的搜寻(图片来源:NASA/JPL-Caltech)

  虽然还不能断定“土卫二”有外星生命,但NASA的最新发现是目前证明该卫星存在所有生命孕育条件的最强有力信号。

  “虽然我们无法探测其中是否存在生命,但我们在其中发现了生命的能量来源。对于细菌而言,这里就像糖果店一样。”卡西尼号研究的主要作者亨特·怀特(Hunter Waite)对国外媒体表示。

  早前,科学家在地球上也发现了类似的海底热泉(hydrothermal vents),而这些海底热泉通常都是很多深海生物的栖息之地。海底热泉好似海底的间歇泉,沿着海底山脊或开口形成。在这些地区,寒冷的海水与灼热的岩浆 混合,产生氢气。这一化学过程为多种微生物提供生命滋养。有专家认为地球上最早的生命可能就起源于海底热泉。同理,在土卫二上观察到海底热泉让科学家猜想在这颗遥远卫星的海底也有可能存在生命。

  

  图2:此图展示了卡西尼的研究人员认为位于土卫二海洋底部的岩石如何与水相互作用产生氢气的过程。(图片来源:NASA/JPL-Caltech) 

  国家天文台研究人员苟利军表示,新的研究结果可以作为独立证据,证明在热带海洋中发生水热活动。以前发表于2015年3月的结果表明热水正在与海底岩石相互作用,而新发现支持了这一结论。  

  英国《每日电讯报》援引英国伦敦大学学院物理学教授安德鲁·科茨(Andrew Coates)评价称,这是令人兴奋的伟大成果,它显示‘土卫二’可能真正适合生命居住。到目前为止,在孕育生命的四大要素——液态的水、合适的化学作用、能源来源和生命演化的足够时间之中,“土卫二”已有其三。

  NASA公布的“木卫二”相关发现是,哈勃太空望远镜显示,“土卫二”表面的最温暖部位喷出水气羽流。这是同一地区第二次被发现喷出羽流。让研究人员兴奋的是,这可能证明喷发羽流是该地区表层的活动特征。

  

  图3:这张合成图显示了一个可能的羽流喷发物,彼此相隔两年,都是来自于木星卫星欧罗巴的同一个区域。这两个羽流是当欧罗巴通过木星前面的时候,由哈勃望远镜在紫外波段所观测得到。(图片来源:NASA/ESA/STScI/USGS)  

  据了解, “土卫二”由英国天文学家 威廉·赫歇尔(William Herschel)于1789年发现。它直径310英里,距地球约7.9亿英里(约合12.7亿公里)。

  央视新闻客户端报道指出,早在2009年,卡西尼号探测器就曾发现“土卫二”南半球的冰层下存在海洋,并且发现含有冰粒和盐分的蒸气从冰层裂缝喷出。而这次的新发现近一步佐证了该卫星可能存在生命。

    

  图4:绿色高亮椭圆形区域显示了哈勃在欧罗巴上所看到的羽流。这块区域也对应着欧罗巴表面的温热区域。这个分布图是基于由伽利略卫星观测结果所得到的。(图片来源:NASA/ESA/STScI/USGS) 

  尽管土卫二上是否存在生命尚无定论,但这次发现可能是卡西尼号航天器最重要的探测成果之一。4月22日,卡西尼号将执行其最后一次任务,在土星和土星环 之间绕行22周,最后以身殉职坠向土星,抵达最后归宿。

责编:王楠
版权作品,未经环球网Huanqiu.com书面授权,严禁转载,违者将被追究法律责任。 获取授权